Ciclo del Agua: ¿Qué es? [Etapas y Estados del Agua]

¿Qué es el ciclo del agua o ciclo hidrológico?

El agua, vital para la vida, siempre se encuentra en movimiento en la Tierra, desde hace millones de años cuando los primeros seres vivos se disputaban el territorio y saciaban la sed con ayuda de las mismas fuentes hídricas que hoy conocemos.

Este movimiento permanente, ejecutado en sus tres formas de manifestarse: líquida, gaseosa o sólida, es lo que se conoce como Ciclo del Agua.

¿Cómo empieza?

El ciclo de agua es el camino de vida que sigue el agua en la Tierra.

Tiene naturaleza cíclica y pudiera decirse que comienza cuando el agua existente en la superficie terrestre se evapora porque el Sol la calienta. Por lo tanto, el primer gran paso ocurre con la evaporación que sucede en la superficie de los mares y océanos.

Veamos qué sigue después.

ciclo del aguaCuando el vapor de agua iniciado tras el calentamiento de la superficie de los mares sube a la atmósfera y forma nubes de todos los tamaños, ocurre un proceso de condensación que implica un cambio de estado físico, porque el agua en  estado gaseoso (nubes) volverá al estado líquido cuando se precipita en forma de lluvia. 

También puede manifestarse  como rocío (gotitas de agua) granizo (cristales) o nieve. 

Estas precipitaciones además pueden infiltrarse en los suelos para formar aguas subterráneas o escurrirse en la superficie y llegar a los ríos, lagos o mares.

Pero siempre subirá a la atmósfera tan sólo para bajar una y otra vez, en un ciclo maravilloso que favorece a todos los seres vivos del planeta.

¿Cuáles son sus etapas y en qué consisten?

Las  distintas fases del Ciclo del Agua pueden explicarse de la siguiente manera,  comprensible para cualquier tipo de audiencia:

La evaporación

Lo primero que hay que decir es que no es posible la existencia de la evaporación, sin la acción de los rayos solares; que actúan como si se tratara de un mechero gigante encendido sobre las aguas del mar, ríos, lagos, lagunas, además de otros elementos del ecosistema como las plantas que también transpiran agua.

evaporación ciclo hidrológico o ciclo del aguaHasta que sucede la evaporación, proceso mediante el cual las moléculas cambian de estado líquido a gaseoso en forma espontánea, produciendo vapor de agua.

La evaporación es parte fundamental del Ciclo del Agua y sucede cuando moléculas del agua chocan, generando una “velocidad de escape” provocada por la energía calórica implícita, indispensable para convertir el agua en vapor.

Condensación

El vapor de agua que se ha formado se eleva entonces hacia la atmósfera, tan solo para caer después en forma líquida o sólida, gracias a las lluvias que se producen tras la precipitación que sucede igualmente de forma espontánea o natural.

La condensación es el cambio de la materia de una sustancia a  una fase más densa, pasando de gas o vapor a líquido. 

En la naturaleza, cuando ese vapor de aire se condensa siempre en presencia de superficies más frías, aparece el rocío que tanto poemas y canciones ha inspirado.

energía cinética qué esToda molécula de agua trae su cuota de calor incluida. Y la temperatura ambiente igualmente sube o se calienta un poco. Pero la condensación hace que esta molécula sea más lenta, porque pierde energía cinética.

El llamado punto de rocío del aire es el momento previo de enfriamiento de la temperatura, a fin de que arranque ese proceso de condensación. Así se van formando nubes de distintos tamaños, gracias a la condensación del vapor de agua que sube a la atmósfera.

Las llamadas tormentas heladas y la nieve, son tipos de condensación que se forman como hielo a partir del vapor de agua,  fenómeno llamado también deposición. 

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Precipitación

En esta fase aparece la lluvia, una vez que el vapor de agua que se ha condensado se precipita manifestándose en forma de rocío, lluvia, granizo o nieve.

Y es que la naturaleza es tan perfecta que con este fenómeno se cierra el ciclo, porque el agua líquida regresa a su lugar de origen, los mares, ríos, lagos, lagunas, bañando montañas y dando vida a todos los ecosistemas del planeta.

Infiltración y escurrimiento

Agua, Subterranea ciclosOtra ruta que sigue el agua es la infiltración en los terrenos que refresca cuando cae la lluvia.

Así se crean fuentes de agua subterráneas que funcionan como reservorios estratégicos. O también el agua que queda en la capa vegetal se evapora de nuevo por la acción transportadora de las plantas y vuelve a subir a la atmósfera.

También se escurre y llega hasta los ríos y otras fuentes de agua dulce y salada.

¿Cuáles son los tres estados del agua?

El agua se manifiesta en la tierra en tres estados:

  • Líquido, con presencia en mares, océanos, ríos y lagos.
  • Gaseoso, en forma de nubes.
  • Sólido, como nieve o hielo.

radiación solarLa energía solar produce el milagro de la evaporación del agua existente en ríos, lagos, mares y océanos, que se condensa al llegar a las capas superiores de la atmósfera y adquiere forma de nubes, que comienzan a moverse por efecto de los vientos, enfriándose hasta que se  producen las lluvias, gracias al fenómeno de la precipitación. 

El agua que cae de los cielos y baña las montañas del planeta origina esos grandiosos reservas de agua dulce llamados ríos. Como ya hemos visto, dicha agua también se infiltra y forma reservas subterráneas.

¿Qué tipo de energía puede producir el ciclo del agua?

Todas las moléculas de agua necesitan tener una energía cinética capaz de doblegar las llamadas fuerza intermoleculares en la fase líquida, a fin de que puedan moverse en la dirección correcta, cerca de la superficie.

contaminación de ríos y lagosPero debe existir una condición:  la evaporación se producirá rápidamente, siempre que la temperatura sea más alta. 

De esta manera, las moléculas de mayor velocidad escaparán, mientras que las restantes ostentan una energía cinética inferior, por lo que la temperatura descenderá. A este fenómeno los expertos le llaman refrigeración evaporativa, que por cierto sentimos los seres humanos cuando el cuerpo se refresca a través del sudor o la transpiración.

Son tres las claves de este fenómeno:  el calor, la humedad y el movimiento del aire. 

Una molécula tiene mayor capacidad para evaporarse gracias a la energía cinética que posea la partícula individual.

Inclusive, esto ocurre también cuando existen temperaturas inferiores, porque las moléculas individuales de un líquido serán capaces de evaporarse potencialmente, siempre que tengan la cantidad mínima de energía cinética indispensable para que se produzca la evaporación.

El propio ciclo del agua puede crear energías renovables como la energía mareomotriz, la energía hidráulica o la energía de las olas.

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