Tratamiento de Aguas Residuales: [Concepto, Importancia y Etapas]

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¿Qué es el tratamiento de aguas residuales?

Qué es el tratamiento de aguas residualesEl tratamiento de aguas residuales es un procedimiento de gran importancia que con apoyo en diversos procesos de índole físico, químico y biológico purifica el agua contaminada hasta transformarla en agua potable, para que pueda ser usada nuevamente por el ser humano.

Es una fórmula plausible de preservar la disponibilidad de agua potable, un recurso estratégico para la vida que cada vez escasea más, aún cuando el 70% del planeta está repleto de agua, no es precisamente un recurso del cual podamos disponer de forma ilimitada.

Al contrario, las fuentes de agua dulce cada vez son menores, principalmente por culpa de la actuación irresponsable del hombre.

Y como las aguas residuales se hallan en todos los ámbitos de la vida, tanto en el hogar como en las oficinas, fábricas, industrias, comercios, entre otros lugares, es sumamente recomendable reutilizarlas con ayuda de procesos de descontaminación efectivos.

Las aguas residuales, además, se clasifican en dos grandes grupos. Veamos.

  1. Aguas servidas: son las que empleamos para asearnos y limpiar baños y otros espacios.
  2. Aguas contaminadas: son las que se emplean en distintos procesos productivos usados en las industrias en general, fábricas y lugares donde se transforma cualquier materia prima.

¿Por qué es importante el tratamiento de aguas residuales?

Por qué es importante el tratamiento de aguas residualesLa función principal de los tratamientos de aguas residuales, es remover todas las impurezas biológicas que se manifiestan en forma de virus, bacterias y materia orgánica en descomposición, así como eliminar fango, tierra, polvo y con ello permitir que el agua pueda ser consumida nuevamente sin peligro de que sean transmitidas enfermedades a sus usuarios.

Gracias a distintos procesos de naturaleza física, química y biológica, el ser humano ha dado grandes avances tecnológicos en su terco afán por mejorar sus condiciones de vida.

Así que la inventiva ha permitido crear lugares especializados en la purificación de las aguas contaminadas, lo cual ha significado un gran ahorro, especialmente en procesos industriales donde se consumen grandes cantidades de agua residual para el procesamiento de materias primas diversas.

¿Cómo funcionan?

Las aguas residuales y contaminadas son tratadas en centros especializados para tal fin y también pueden purificarse focalizadamente a menor escala incluso de manera preventiva, en sitios locales donde se aplican ciertos procesos que eliminan todo tipo de impurezas.

¿Qué es una planta de tratamiento de aguas residuales?

Qué es una planta de tratamiento de aguas residualesLas plantas de tratamiento de aguas residuales, también conocidas con el nombre de plantas de depuración, son instalaciones exclusivamente dedicadas a la purificación de aguas residuales, con apoyo en distintos procesos de naturaleza física, química y biológica que pueden eliminar todo tipo de impurezas y residuos tóxicos. 

También existen plantas que cumplen tratamientos especiales, dirigidos a eliminar algún contaminante específico, puntual, dependiendo del tipo de actividad industrial que se realice. Por ejemplo, hay plantas que corrigen el nivel de pH del agua y suprimen trazas de compuestos tóxicos. 

¿Qué etapas se llevan a cabo en el tratamiento de aguas residuales?

Son varios los procesos que se cumplen durante la descontaminación de las aguas residuales. Ocurren entonces separaciones físicas del agua y de los desechos sólidos presentes.

Pero también suceden reacciones bioquímicas que buscan contrarrestar contaminantes, trazas de tóxicos con  ayuda de diversos químicos y reactivos eficaces. Son dos los grandes procesos implicados en la purificación de las aguas sucias. Veamos en qué consisten.

El pretratamiento o tratamiento primario

Qué etapas se llevan a cabo en el tratamiento de aguas residuales - El pretratamiento o tratamiento primarioSe trata de la etapa inicial del proceso de purificación de las aguas residuales. Se inicia antes de que lleguen a la planta, y también en el momento inicial del trabajo de limpieza.

En este período se separan todos los sólidos de pequeño, mediano y gran tamaño, como restos de basura, plásticos, entre otros, con apoyo en diversas tramas de enrejado que operan como filtros de distinto grosor. 

Después de este primer filtrado, se aplican desarenadores al agua que retiran partículas de arena presentes en forma disuelta y que los tamices no pueden filtrar en modo alguno.

Cumplida esta fase, sobreviene entonces la extracción de grasas y aceites con desengrasantes especiales que los separan del agua. Esta se mantiene por un tiempo dentro de contenedores de decantación y sedimentación,  con apoyo en la gravedad, que ayuda eliminar los sólidos restantes, los cuales se quedan en el fondo.

Esta primera etapa se cumple para impedir que los sólidos y otros restos arenosos, obstruyan y dañen tuberías, pero también se hace para que las sucesivas reacciones que deben aplicarse en el resto del tratamiento, sean de gran fluidez y alta efectividad.

Tratamiento secundario y biológico

Tratamiento secundario y biológicoLa segunda etapa, denominada tratamiento biológico o secundario, consiste en la eliminación de los restos orgánicos presentes en el agua, tales como detritus humanos y de animales, detergentes, bacterias, microorganismos, entre otros.

Son variadas las técnicas que se aplican para lograr este cometido de limpieza. Los más importantes son:

Fangos activados

Se usan tratamientos en base a microorganismos y oxígeno añadido, para liberar el agua de estos nutrientes y residuos biológicos. También libera el agua de trazas de metales que forman parte de su metabolismo.

Desbaste

Consiste en un proceso de nuevo filtrado con tamices mucho más finos capaces de retener fibras mucho más gruesas de origen orgánico y otras, por ejemplo:papel, telas, tejidos de diversa índole, entre otros como trazas de metal y residuos biológicos.

Reactores biológicos

Es una técnica empleada para eliminar los nutrientes biológicos que viven en el agua y que pueden albergar existencia microbiana muy contaminante. Son de cama móvil y de membrana.

Tratamiento terciario químico

Se trata de la fase final del tratamiento de aguas residuales que persigue incrementar la calidad final del agua, antes de que sea entregada para su nuevo uso en el medio ambiente. Se usan procesos de filtración, lagunaje, remoción de nutrientes y desinfección.

Filtración

El agua atraviesa camas de arena, carbón u otros materiales que filtran elementos suspendidos y toxinas variadas que pudieran haber sobrevivido al proceso secundario de limpieza.

Lagunaje

Qué etapas se llevan a cabo en el tratamiento de aguas residuales - LagunajeSe trata de “estancias de agua” o “lagunas” donde las sustancias más densas caen por gravedad.

Además la falta de oxígeno provoca la muerte de ciertas formas de vida aún presentes donde ocurre una fase de laguna facultativa y al final otra de maduración. Requiere gran espacio.

Remoción de nutrientes

Remoción de nutrientesA estas alturas del tratamiento, es posible que aún queden altos niveles de nutrientes, como fósforo y nitrógeno, que ayudan al crecimiento de algas tóxicas para muchas especies de peces e invertebrados.

Por eso es necesario aplicar un rigurosos proceso de oxidación biológica donde se usan ciertas bacterias de gran efectividad en esta purificación más profunda del agua.

Desinfección

Es la etapa final de todo el tratamiento. Se reduce totalmente la cantidad de organismos microscópicos que viven en el agua, con apoyo en distintos métodos. 

Resaltan técnicas como los bombarbeos químicos con ozono (03)  la aplicación  de dosis elevadas de cloro y de luz ultravioleta (UV) para terminar de purificar el agua.

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